Penang’s signature dish

Another great place to eat in Penang is the Gurney Drive Hawker centre. This open air place along the seaside comes to life in the evening when every vendor start to cook every kind of food and the entire area is quickly covered with various great smells so you cannot choose where to start. At this point I decided to become familiar with the well known ( if not world famous) Penang Laksa.
Thats one of Penang’s signature dish (it was actually ranked 7th in « CNN’s World’s 50 most delicious foods » 2011 list) and it’s actually a Penang version of the original dish called Assam Laksa.
Penang Laksa is a thick rice vermicelli dish served in a fish-based broth and garnished with choped ginger flower bud, sliced onions, cucumber, lettuce, red chilies, mint leaves and drizzled with a thick prawn paste called « Hae Ko ». Hae Ko give the Penang Laksa a flavour who sets it apart from other Laksa served in Malaysia.

Sounds already very good isn’t it? Well, you’ll be surprised if I tell you that what make the dish even more delicious is the intense and full-flavoured fish broth.
The broth is made of poached, boned mackerels stewed together with lemongrass, chilies and tamarind (assam in malay). A spoonfull of this will act as an explosion of flavour in your mouth, so imagine an entire bowl!

 
Le Gurney Drive Hawker Centre est un autre lieu incontournable quand on veut manger à Penang. Les dizaines de vendeurs ambulants regroupés le long de la mer commencent à cuisiner à la tombée de la nuit et peu de temps après, cette immense place à ciel ouvert est envahie d’odeurs de toutes sortes, meilleures les unes que les autres, à tel point qu’on ne sait pas par où commencer lorsqu’on arrive. Mais ce soir-l,à j’avais décidé de me familiariser avec le fameux et mondialement connu Penang Laksa.
Ce plat emblématique de Penang est composé d’épais vermicelles de riz servis dans un bouillon de poissons et garnis de gingembre haché, d’oignons coupés, de concombres, de laitue, de piments rouges, de feuilles de menthe et arrosé d’une épaisse pâte de crevettes appeler « Hae Ko ». Cette pâte donne au Penang Laksa une saveur qui le différencie des autres Laksa servis en Malaisie.
Jusque-là c’est déjà pas mal, mais vous serez surpris d’apprendre que ce qui élève encore le niveau du plat est l’intense bouillon de poissons qui l’accompagne.
Ce bouillon est fait à partir de maquereaux désossé et poché cuit à l’étouffée avec de la citronnelle, du piment et du tamarin (assam en malay, du nom original du plat, Assam Laksa).
Une cuillère de ce bouillon vous fait l’effet d’une explosion de saveur sur votre palais, alors imaginez un bol entier !

penang assam laksa 1

After this, I feel like having dessert, and despite Asia is quite poor about decent dessert, Penang has still some to offer. One of them is Rojak!
Behind this name meaning mixing in malay is a simple fruit salad made of pineapple, mango, green mango, green apple, champoo, guava and other typical asian fruits. The Penang version also include cucumber and tofu.
The twist here lays on the dressing, and you’d better be ready for this! It is made of sugar, honey, lime juice, sesame seeds, chili and……prawn paste! The mix has a consistence and texture close to toffee. To finish, the dessert is topted with crashed peanuts. I wouldn’t be able to describe the taste, but Rojak is surprisingly very good!

Après ça, une envie de dessert me taraude, et bien que l’Asie en général soit pauvre en dessert digne de ce nom, Penang en a quelques-uns sous la main.
Parmi eux le Rojak! Derrière ce nom signifiant mélanger en malay se cache une simple salade de fruit composée de la plupart des fruits que l’ont peut trouver en Asie : ananas, mangue, mangue verte, pommes verte, jamalac, goyave et autres fruits typiquement asiatiques (la plupart inconnus au-delà des limites du continent), et également du concombres et du tofu.
Ce qui fait l’originalité du dessert (car vous vous doutez bien qu’il y en a une!) c’est la « sauce ». Attention, accrochez-vous à votre palais !!  Elle est composée de sucre, de miel, de jus de citron, de graines de sésames, de piment et pour finir de… pâte de crevettes ! Le mélange a une consistance et une texture proches de celle du caramel liquide. Des cacahuètes écrasées donnent la touche finale au dessert. Je ne saurais comment décrire le goût pour le moins spécial, mais aussi surprenant que cela puisse paraître, le rojak est délicieux !

rojak 1

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